paisos_catalansEls Països Catalans, o Països de Llengua Catalana, són els territoris en els quals la llengua autòctona és el català, o bé els territoris que formen part d’una unitat geohistòrica, cultural i lingüística de predomini català.
En termes generals, els Països Catalans abasten la zona oriental de la península Ibèrica, entre els Pirineus, fins a l’estany de Salses i la serra de les Corberes, al nord, i el riu Segura al sud, més l’arxipèlag de les Illes Balears (que inclou el de les Pitiüses) i illes adjacents (com les valencianes, Columbretes i l’illa de Tabarca), la Franja de Ponent (a l’est de l’Aragó), la comarca del Carxe (a la Comunitat Autònoma de la Regió de Múrcia) i la ciutat de l’Alguer (illa de Sardenya).
Els Països Catalans tenen una superfície conjunta de 70.520 quilòmetres quadrats i una població de 14,4 milions d’habitants
Hi ha dos criteris per definir els límits geogràfics dels Països Catalans: el lingüístic i l’històric.
Segons el criteri lingüístic, els límits dels Països Catalans estan formats pel domini lingüístic català, és a dir, l’àrea on la llengua autòctona és el català. En aquest sentit, la dita popular defineix els Països Catalans «de Salses a Guardamar i de Fraga a Maó». Generalment, també s’hi inclou:

  • La ciutat de l’Alguer a Sardenya, on s’ha preservat una varietat del català, l’alguerès, d’ençà de la conquesta catalana de 1354.
  • El Carxe, on s’ha parlat català des d’una gran emigració de llauradors de les valls del Vinalopó entre els segles XVIII i XIX.

D’altra banda, el criteri històric estableix els límits dels Països Catalans a partir dels territoris administratius històrics majoritàriament catalanoparlants. Seguint aquest criteri els Països Catalans comprenen els següents territoris:

  •  Catalunya, anomenat habitualment el Principat. Està dividida per una frontera interestatal, establerta pel Tractat dels Pirineus, que separa la Catalunya del Nord (actualment sota administració francesa) de l’actual Comunitat autònoma de Catalunya amb capital Barcelona.
  • El País Valencià, que es correspon aproximadament amb l’antic Regne de València i que té per capital el Cap i Casal (València ciutat).
  • Les Illes Balears i les Pitiüses, amb la capitalitat de Palma.
  • El Principat d’Andorra, l’únic país al món on l’única llengua oficial és el català. Aquest país pirenaic té com a capital , Andorra la Vella.
  • La Franja de Ponent.